Ce que les parents doivent savoir sur l’épidémie de VRS

Le virus respiratoire syncytial (VRS) est une maladie qui provoque des infections des voies respiratoires chez les nourrissons. Le nombre de cas augmente généralement au cours des mois d’hiver, mais les établissements médicaux signalent actuellement une augmentation du nombre de cas. Les États du Sud sont particulièrement touchés, indiquent les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) dans un avis sanitaire.

La pandémie de COVID-19 pourrait en être la cause. Tout au long de l’automne et de l’hiver, les mesures de santé publique ont limité l’exposition au VRS et à d’autres virus. Maintenant que de nombreux mandats ont été levés, « cela a probablement permis à ce virus de s’implanter et de créer le petit pic que nous observons actuellement », a récemment déclaré Jason Terk, M.D., FAAP, pédiatre au Cook Children’s Pediatrics de Keller, au Texas, à Yahoo Life.

Il est important de noter que la plupart des nourrissons atteints du VRS se rétablissent sans traitement particulier. Mais comme cette maladie conduit chaque année 58 000 enfants à l’hôpital et cause 100 à 500 décès chez les enfants de moins de 5 ans, les parents feraient bien de comprendre la menace actuelle et les signes avant-coureurs. Voici ce qu’il faut savoir.

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A quoi ressemble l’épidémie actuelle de VRS ?

Le virus commence généralement à circuler à l’automne et atteint son apogée en janvier ou février, de sorte que cette augmentation printanière est inattendue. Dans son avis, le CDC blâme « la circulation réduite du VRS au cours des mois d’hiver 2020-2021 » parce que les nourrissons plus âgés et les tout-petits n’ont pas eu « les niveaux d’exposition habituels » au VRS.

La maladie semble particulièrement répandue dans certaines régions du Sud, notamment l’Alabama, l’Arkansas, la Floride, la Géorgie, le Kentucky, la Louisiane, le Mississippi, le Nouveau Mexique, la Caroline du Nord, l’Oklahoma, la Caroline du Sud, le Tennessee et le Texas. Les données sont toutefois limitées dans certaines juridictions, en raison du peu de tests effectués pendant la saison morte du VRS.


Ce qu’il faut savoir sur le VRS

En raison de l’augmentation de l’activité du VRS, les CDC recommandent « d’élargir le dépistage du VRS chez les patients présentant une maladie respiratoire aiguë et dont le test de dépistage du SARS-CoV-2, le virus responsable du COVID-19, est négatif ». Il est important que les parents reconnaissent les signes du VRS et comprennent comment il se propage. Voici quelques informations utiles.

Le nombrede cas augmente généralement pendant la saison du rhume et de la grippe, bien que l’épidémie actuelle ne suive pas ce schéma. « Comme pour la grippe, le moment exact et la gravité varient d’une année à l’autre », note William Linam, spécialiste des maladies infectieuses pédiatriques au Children’s Healthcare of Atlanta.

Le VRS est la cause la plus fréquente de bronchiolite. Il s’agit d’une inflammation des petites voies respiratoires qui pénètrent dans les poumons des nourrissons et des jeunes enfants. Le VRS est également la cause la plus fréquente de pneumonie chez les enfants de moins d’un an. « Les nourrissons, les jeunes enfants et les adultes plus âgés souffrant de maladies chroniques risquent de contracter une maladie grave à la suite d’une infection par le VRS », indique le CDC.

Le VRS se transmet par contact direct de personne à personne. Il se propage également par les gouttelettes respiratoires émises par les personnes infectées lorsqu’elles toussent ou éternuent. Le VRS peut vivre sur des surfaces, note la clinique Mayo.

Il n’existe pas de vaccin contre le VRS. Le meilleur moyen de s’en prémunir est de se laver fréquemment les mains, de désinfecter les surfaces et les jouets partagés, de couvrir la toux et les éternuements avec le coude et d’éviter de se toucher le visage et les yeux.

Le VRS peut être confondu avec la grippe ou le COVID-19. « Le VRS et la grippe peuvent tous deux se manifester par des symptômes semblables à ceux du rhume – fièvre, écoulement nasal, toux, congestion nasale, mal de gorge – et il est souvent difficile de les différencier », explique le Dr Linam. Les symptômes du VRS se recoupent également avec ceux du COVID-19. Il est donc important de faire tester votre enfant s’il présente des symptômes respiratoires.


Les signes du VRS à surveiller

Chez les nourrissons, les symptômes du VRS sont l’irritabilité, la fatigue, une mauvaise alimentation, une respiration superficielle ou rapide, des difficultés respiratoires ou une toux. Les bébés plus âgés et les enfants peuvent présenter une diminution de l’appétit, une toux sèche, un écoulement nasal, des éternuements, une fièvre légère, un mal de gorge, des maux de tête ou une respiration sifflante.

En général, la Mayo Clinic note que les signes et symptômes suivants sont des raisons de consulter rapidement un médecin :

  • Forte fièvre
  • Sifflements audibles
  • Respiration très rapide – plus de 60 respirations par minute (tachypnée) – et superficielle.
  • Respiration laborieuse – les côtes semblent aspirées vers l’intérieur lorsque le nourrisson inspire.
  • Apparition d’une léthargie ou d’un état léthargique
  • Refus de boire suffisamment ou respiration trop rapide pour manger ou boire
  • La peau devient bleue, en particulier les lèvres et les ongles (cyanose).